quinta-feira, 13 de outubro de 2011

El arsénico liberado por la megaminería – Parte 2


MIÉRCOLES 12 DE OCTUBRE DE 2011 08:50
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ARSÉNICO EN SUELO

En el estudio sobre Calidad de Suelos de IIA (Tomo I, Ítem 3.6.5, pág 102) se señala que se encontró arsénico en todos los puntos –veinte- donde se realizaron muestras. El contenido hallado fue en todos los casos inferior a 0,04mg/l. Esta concentración, aunque no resulta "a priori" elevada –lamentablemente no se dan a conocer los valores precisos por debajo de esa concentración "de referencia"-, pone sin embargo de manifiesto que los suelos en el sector de emprendimiento contienen naturalmente arsénico. Esto se pone explícitamente de manifiesto en el estudio, cuando en el mismo Ítem se menciona:

"Con los resultados de los análisis de los suelos se determinó que la mayoría de los parámetros están dentro de los niveles guía establecidos por la Ley Nacional 24-585 Anexo IV, en las tablas de niveles de guía de calidad de suelos industriales. En cuanto a los metales pesados los resultados de los análisis practicados están por debajo de los umbrales fijados por la Ley nacional 24.585 para los suelos de uso industrial con solo una excepción.
"Se encontraron valores de arsénico fuera de los niveles guía de calidad de uso del suelo para industrias en ( de los 20 muestras (se hallaron valores de 270, 330, 289, 222, 82,162,58 y 56 mg/kg frente a un valor de referencia de 50mg/kg de materia seca –tabla 3.6.3 pág. 101) En esta zona nunca ha habido actividad industrial entonces se puede afirmar que estos valores elevados de arsénico corresponde a fuentes naturales.
"El caso del arsénico elevado en suelos es bastante frecuente de encontrar en varias localidades o regiones de la República Argentina y representa un fenómeno natural."
Este último párrafo antecede otro no menos importante en el Ítem 3.2.1.4.1. (Mineralización y alteración, Tomo I, pág9) del capítulo sobre Geología del área de Proyecto (Ítem 3.2.1.4, Tomo I, pág 8), el cual señala: "En inmediaciones del área epitermal su incidencia (referido al arsénico) es mas probable debido a la génesis misma de las rocas y los procesos mineralizantes del lugar. La explotación del depósito mineral (en la zona del emprendimiento minero Esquel) tiene probabilidades de incrementar la participación del arsénico en el ambiente exterior. Los detalles de diseño de las medidas de mitigación deberán considerar esta alternativa" (Las observaciones entre paréntesis y el subrayado no corresponden al texto original).
Respecto de las medidas de mitigación, no figuran en el IIA menciones explícitas a la mitigación de posibles efectos del arsénico. No obstante, se ha creído conveniente destacar los párrafos que mencionan la pirita, por ser ésta la fuente más probable de arsénico, como se ha señalado anteriormente. En la Sección V Medidas de Mitigación del Plan de manejo Ambiental (Tomo II, capítulo 6 del IIA) se menciona (Ïtem 6.2.2 Tajo abierto, pág4) que: "Un programa minero de tipo selectivo para eliminar el material rico en pirita puede ser llevado a cabo en áreas cercanas al nivel estable de agua que se espera para el lago. Esto se enfocará en materiales que han sido identificados con concentraciones inusualmente altas de pirita y otros materiales ácidos formantes. Alternativamente, se puede sellar con concreto, compactar con arcilla u otros materiales para reducir la disponibilidad a reaccionar con el agua del lago".
Mientras tanto, entre las estrategias para controlar el potencial Drenaje Ácido de Roca (DAR) de la escombrera (Tomo II, Cap 6, Ítem 6.2.3 Escombrera, Pág6) se mencionan las siguientes:
• "Mesclado de materiales para obtener un desecho uniforme y para distribuir el mineral neutralizante (carbonatos) junto con los minerales piríticos, para que el producto neto genere menos drenaje de pH bajo.
Separación y aislamiento de materiales con alto contenido de pirita en celdas impermeabilizadas dentro de la escombrera."
Kinninburgh y Smedley (2001) señalan que considerable evidencia a partir de estudios de laboratorio demuestra que el arsénico se libera de suelos cuando se desarrollan condiciones anaeróbicas. Esta liberación se asocia largamente con la disolución de óxidos de hierro. Kolker y Nordstrom (2001) señalan que las reacciones redox que involucran a la pirita o a la osihidróxidos derivados de la oxidación de la pirita son importantes fuentes y sumideros de arsénico en el ambiente. Deuel y Swoboda (1972) encontraron que la generación de un ambiente anaeróbico (inundado) en suelos arcillosos condujo a la liberación de arsénico y que la cantidad liberada estaba relacionada con el contenido total de arsénico del suelo y con el potencial redox. Estos autores propusieron que la liberación era debida primordialmente a la reducción (y disolución) de "arseniatos férricos" más que a cambios en la especiación del arsénico. Un detalle sorprendente fue que la liberación de arsénico ocurrió rápidamente, en menos de una semana.

ARSÉNICO Y DRENAJE ÁCIDO DE ROCA

En el ítem 5.3.2.2.2 Impacto sobre la calidad de agua del Cap 5 sobre identificación y análisis de impactos ambientales (Tomo II, pág13) se destaca que. "La contaminación y el impacto sobre la calidad de agua por el drenaje ácido y los metales de la mina es el mayor desafío asociado con este proyecto en lo relacionado al manejo ambiental. El pH del agua superficial en el A° Esquel viejo estaba muy bajo durante el estudio de línea base en los puntos P11. P12 y P18 (hasta pH en los puntos P11 y P18). El pH del agua de los arroyos es el resultado de la mineralogía del lecho de roca. Además, se detectaron niveles elevados de metales tales como hierro, aluminio, arsénico, cobre, plomo y zinc en varias muestras. El pH bajo y concentraciones de metales en el agua superficial indican claramente que el e potencial DAR es un impacto que puede llegar a ser significativo, de no mediar medidas de control y mitigación. Si la roca rica en minerales de sulfuro entra en contacto con el agua superficial de los arroyos, entonces durante la excavación, la trituración y la exposición a la superficie posiblemente se podría generar un escurrimiento ácido" (El subrayado no corresponde al texto original).
En el Ítem 5.3.3.2.1 Efectos de drenaje ácido sobre ecosistemas acuáticos se menciona que: "En particular el aluminio, antimonio, arsénico, cadmio, cinc, cobalto, cobre, cianuro, estaño, molibdeno, níquel, plomo, titanio y vanadio son los componentes que la literatura muestra asociados en alteraciones de la calidad del agua a raíz de actividades mineras.Muchos de estos metales son extremadamente tóxicos para organismos acuáticos y el hombre, cuando se les ingiere en cantidades superiores a los límites aceptados. Uno de los procesos a los que pueden verse sometidas estas sustancias cuando ingresan al ambiente son la bioconcentración y bioacumulación desarrollada por los organismos que allí residen. La bioconcentración corresponde a la absorción directa desde el agua de los compuestos tóxicos y la biocencentración corresponde al proceso vinculado con la ingesta de estos componentes a través del alimento. Este último proceso se ve acompañado por la biomagnificación que corresponde al incremento en las concentraciones de metales a lo largo de las cadenas alimenticias. En todos los casos los organismos involucrados presentan concentraciones de las sustancias tóxicas en sus tejidos mucho más altas que en el agua del medio. Esto causa no solo efectos negativos en la población propiamente dicha sino en las diferentes especies asociadas, incluso al hombre." (El subrayado no corresponde al texto original).
Seguidamente especifica que: "Para el caso del arsénico, son los invertebrados los organismos mas sensibles, especialmente los crustáceos. Los peces pueden ser afectados en sus estadios larvales o juveniles mientras que los adultos son en general resistentes. Este compuesto no es biomagnificado pero si ha sido reportado como concentrado por diversos organismos".
En el Anexo A, referido a Drenaje Ácido de Roca (Tomo III Pág 1) se señala que los desechos de la explotación minera –escombros y colas- pueden generar drenaje ácido cuando contienen elementos que forman ácidos, entre ellos la pirita de hierro. Nuevamente es menester aclarar que la pirita merece especial atención en relación con el arsénico. Ashley (2001) destaca que el mineral más común con arsénico es la arsenopirita, pero en algunos distritos mineros este mineral es raro o está ausente y la mayor parte del arsénico se halla en la pirita. Este especialista del servicio Geológico de los Estados Unidos menciona que los minerales que contienen arsénico varían geográficamente y con el tipo de roca hospedante, y por ello, en algunos distritos los minerales con sales de azufre cuentan también mucho en relación con el arsénico y donde hay rocas hospedantes serpentintícas ocurren los arsénidos de níquel, cobalto y azufre.
En el mismo Anexo del IIA se señala que "siempre que existan materiales con pirita expuestos al oxígeno y agua puede ocurrir el DAR".
En el Ítem de Caracterización de los Desechos (I,2) del mismo Anexo (pág 2), se indica que los escombros están constituidos por roca estéril .sin mineralización econó0micamente explotable-, que se encuentra adyacente y/o en las cercanías de las vetas y zonas mineralizadas. Aunque esta roca no contiene calores económicos de oro y plata, sí posee en cambio minerales sulfurados como pirita y marcasita generalmente diseminados o en vetillas, las que de acuerdo con su modo de ocurrencia pueden clasificarse en tres grupos: a) concentraciones en vetas y lentes cerca de la superficie, b) halos de roca con alto contenido de pirita, adyacentes o cerca de las zonas mineras y c) mineralización de sulfuros diseminados en rocas andesíticas circundantes de varios tipos y edades geológicas. De acuerdo con Dudas (1984), la marcasita contiene una concentración de arsénico que varía entre 20 y 600 mg/kg.
Respecto de las colas, que es la otra categoría de desechos, en el mismo Ítem del Anexo del IIA se señala que contendrán algo de pirita y quizás de otros materiales sulfurados. Conviene recordar, tal como expresamente lo indica el IIA, que las colas con el resultado de la molienda, trituración y lixiviación del mineral.
Las pruebas realizadas por la consultora para análisis de conteo ácido-base (CAB) tuvieron la finalidad de predecir cuantitativamente el potencial de las escombreras para generar drenaje de pH bajo. En el marco de estas pruebas se incluyeron las siguientes determinaciones (Anexo A pág 3-4)
a) Potencial neto ácido base (PNAB): expresa el potencial neutralizante del material. Incluye la determinación del potencial de generación de ácido (PGA), del potencial de neutralización de ácido (PNA) y del pH de los desechos. El PGA se basa en el contenido de azufre de la muestra. Los resultados se expresan normalmente como toneladas de carbonato de calcio (CaCo3) equivalentes por cada 1000 toneladas de desecho (=kg/ton) Esta equivalencia se emplea para permitir la comparación directa con el potencial de neutralización del ácido. El PNA mide la cantidad de ácido requerida para reducir el pH de la muestra (pasta con relación sólido/agua de 1:10) de su pH natural a un pH de 3.5 Si el valor de PNAB (Tabla I.1), expresado como [kg CaCo3/ton. Desecho] es mayor que 20. El IIA señala que se trata de material que probablemente generará DAR:
b) Contenido de azufre: mide la cantidad de azufre disponible para formar ácido. Se lo conoce también como azufre pirita, pues principalmente ocurre en las piritas, que pueden ser pirita de hierro, calcopirita, arsenopirita, marcasita, entre otras.
Los resultados de las pruebas CAB para los escombros (Tomo III, Anexo A, Tabla I.2) muestran un rango de PNAB que va de -83 a +206 (fase 1 de pruebas) y de -107 a +159 (fase 2 de pruebas) El valor promedio de PNAB es de +21 para la primera fase de pruebas y de -41 para la segunda fase de pruebas. Mientras tanto, los resultados de estas pruebas para las colas deslavadas (se deslavaron para que estos resultados no incluyan la alcalinidad adicional producida por el proceso de molido), que se presentan en la Tabla I.3 del mismo Anexo, arrojaron un valor de PNAB de -7,1. Para la cola julia, de -20,5 para la cola de Galadriel y de -10,2 para la cola Cancha fútbol.
El IIA propone una explicación para el alto valor de PNAB de -41 para la segunda fase de pruebas en escombros. Se señala que dado que el pH de la pasta varió entre 5,1 y 9,3, la discrepancia entre estos valores de pH de las pruebas CAB"...sugieren (el resaltado no está presente en el texto original) que una gran parte del sulfuro está presente en formas que no permiten una reacción con el agua, como cuando están encapsuladas en sílice, conclusión que es consistente con la interpretación geológica". Resulta evidente que no existe una certeza científica al respecto, con lo cual este valor de PNAB y su relación con una posible generación de DAR debería ser considerado con particular atención y cautela.
Además de estas pruebas, la consultora determinó también el contenido de metal en las mientras. En relación con la presencia de arsénico, la concentración hallada en los escombros (Tabla I.4) osciló entre 2 y 3381 mg/kg, con un valor promedio de 438,68 mg/kg. En las colas (Tabla I.5), las concentraciones de arsénico fueron 700 mg/kg en la cola Julia, 810 mg/kg en la cola Galadriel y 600 mg/kg en la cola Cancha de Fútbol.
No cabe duda que estos valores son significativos y nuevamente, como se ha señalado anteriormente para aguas y suelos, se pone en evidencia que también las rocas en el área del emprendimiento minero Esquel contienen tenores naturalmente elevados de arsénico. Investigadores del departamento de ciencias geológicas y Ambientales de la Universidad de Stanford y del Servicio Geológico de Estados Unidos estudiaron los procesos de contribución geoquímica de rocas a un lago alcalino con alta concentración de arsénico, resultante de un tajo a cielo abierto de una mina de oro en Jamestown, California. La actividad minera en el sector que contenía oro se realizó entre 1987 y 1994. El agua que alimenta el área del tajo, de 90m de profundidad promedio, es subterránea, de lluvia o proveniente de manantiales y escorrentías. Las precipitaciones en la región son estacionales, con veranos secos e inviernos húmedos. Las concentraciones filtradas de arsénico que fueron medidas trimestralmente a 5 profundidades desde 1998 hasta 2001 fluctuaron entre 700 y 1000 ug/l por arsénico (inorgánico) pentavalente –AS(V)- (Savage et al 2001) la principal fuente de arsénico en el lugar es la arsenopirita. Las concentraciones de arsénico tienen una variación estacional. Las concentraciones más elevadas se asocian con la ocurrencia de tormentas en invierno. Los autores exploraron varios posibles escenarios de las fuentes de pirita para alimentar las aguas delo tajo y concluyeron que gran parte del arsénico presente en el lago provenía de la corteza de reacción de oro. Calcularon que aproximadamente unas 340 hectáreas debían estar afectadas, lo que equivalía a 60 veces el área mínima de la zona de extracción.