quinta-feira, 13 de outubro de 2011

El arsénico liberado por la megaminería – Parte 3


MIÉRCOLES 12 DE OCTUBRE DE 2011 08:50
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CONTAMINACIÓN CON ARSÉNICO VINCULADA A LA ACTIVIDAD MINERA PARA EXTRACCIÓN DE ORO: ALGUNOS EJEMPLOS
Se han encontrado concentraciones de arsénico muy superiores a los valores de base en sedimentos y suelos contaminados por los productos de la actividad minera, incluyendo residuos de mina y efluentes. Las concentraciones en escombreras y suelos contaminados por residuos pueden alcanzar varios miles de mg/kg (Azcue y Nriagu, 1995)- Las concentraciones reflejan no solamente un incremento en la abundancia de minerales primarios de sulfito ricos en arsénico sino también de arseniatos y óxidos de hierro secundarios formados como producto de reacción de los minerales originales en la zona de extracción.
Williams (1997, fide Kinninburgh y Smedley, 2001) reporta que probablemente el peor caso registrado de envenenamiento por arsénico relacionado con la minería de oro es el del Distrito Ron Phibun en la Provincia Nakhon. Si Thammarat del sur de Tailandia. En este lugar los problemas de salud fueron originariamente reconocidos en 1987. Alrededor de 1000 personas han sido diagnosticadas con desórdenes de piel relacionados con el arsénico, particularmente en y en las cercanías del poblado de Ron Phibun. Se encontraron concentraciones de hasta 5000 ug/l en aguas subterráneas profundas de sedimentos aluviales cuaternarios que habían sido extensivamente dragadas durante las operaciones mineras.
En Ghana la minería de oro ha estado activa desde fines del siglo 19. Todavía hoy, este país produce alrededor de 1/3 del oro en el mundo. El área más importante para la minería es la región de Ashanti de Ghana Central. Como en el caso del Distrito Ron Phibun en Tailandia, el oro está asociado con la mineralización de sulfitos, particularmente arsenopirita. El arsénico se moviliza en el ambiente local como resultado de la oxidación de la arsenopirita, inducido (o exacerbado) por la actividad minera. Alrededor del pueblo de Obuasi, se han notado altas concentraciones de arsénico en suelos cercanos a las minas Amasa, 1975; Bowell, 1992;1993; fide Kinninburgh y Smedley, op. Cit) Algunas altas concentraciones han sido también reporteadas en cursos de agua cercanos a los sectores con actividad minera (Smedley et al., 1996, fide Kinninburgh y Smedley, op cit)
Contaminación por arsénico a partir de la actividad minera ha sido identificada en numerosas áreas de Estados Unidos. Kinninburgh y Smedley (op. Cit.) señalan que en algunas áreas mineras existen problemas importantes con el drenaje ácido de mina que resulta de una extensiva oxidación de los sulfitos de hierro. En estos casos, los valores de pH pueden ser extremadamente bajos de modo que los óxidos de hierro se disuelven y liberan el arsénico ligado. Goldhaber et al (2001) evidenciaron enriquecimientos con arsénico de sedimentos de ríos y arroyos en áreas con minería de oro en los Montes Apalaches. Los análisis químicos mostraron concentraciones de arsénicos entre 4 y180 mg/kg con una media aritmética de 48 mg/kg.
Alpers (1999) señala que altas acumulaciones concentradas de mercurio líquido y desechos de mina con elevados tenores de arsénico se encuentran comúnmente en áreas afectadas por la minería de oro histórica a lo largo de la ladera oeste de la Sierra Nevada en Estados Unidos. En esta misma región, Ashley y Foster (2001) reportaron elevados tenores de arsénico en aguas afectadas por desechos de minería de oro de la mina Lava Cap, en el distrito minero de la ciudad de Nevada. Esta mina, que explota un sistema de cuarzo-carbonato en vetas, es una de más de 4000 minas productores de oro en la región. En el lóbulo norte de Lost Lake, donde se contuvieron aguas de inundación conteniendo desechos mineros finamente granulados, las concentraciones de arsénico en el agua del lago se incrementaron más de 30 veces durante el verano de 1997. Sumando al arsénico de estos deshechos finos, la ribera de Litlle Clipper recibió arsénico del drenaje de mina, la mitad del cual era siempre arsénico trivalente –As (III).
Goddard (1987) describe que entre 1876 y 1977, alrededor de 100 millones de toneladas de desechos de la minería de oro se descargaron en la ribera de Whitewood y sus tributarios de Lead y Deadwood en Dakota del Sur. Una proporción desconocida pero sustancial de estos desechos se depositaron en las planicies de inundación a lo largo de Whitewood y del río Belle Fourche en forma de gruesos depósitos adyacentes a los meandros o como depósitos más delgados y extensivos. Los desechos son mayoritariamente residuos finos que originariamente contenían 7 a 8 % de minerales de sulfito de hierro, incluyendo la arsenopirita, como así también mercurio metálico y compuesto de cianuro agregados durante el proceso de extracción. La composición mineral y las características químicas de las muestras de sedimento contaminado colectadas indicaron que aunque la mayoría de los minerales de sulfito originalmente presentes se habían alterado hacia hidróxidos, la concentración de arsénico continuaba siendo muy elevada, con valores máximos de 11000 ug/g (microgramos por gramo). Las comparaciones entre muestras naturales y no contaminadas de sedimentos y muestras contaminadas indicaron que el arsénico es el elemento-traza más anómalo; las muestras no contaminadas tenían una concentración media de arsénico de 9,2 ug/g, mientras que las muestras contaminadas tuvieron una concentración media de arsénico de 1920 ug/g. los resultados de un programa de muestreo de sedimentos estratificado y aleatorio indicaron que la mayoría de los sedimentos cercanos a la superficie de las planicies de inundación a lo largo de Whitewood y el río Belle Fourche se limitó a las áreas en contacto directo con los extendidos depósitos de sedimentos contaminados. Una contaminación más amplia de los acuíferos ha sido evidentemente prevenida por la lenta tasa de oxidación de los minerales de sulfito en los sedimentos contaminados combinados con la capacidad de amortiguación de los carbonatos de los sedimentos naturales no contaminados. El arsénico, sin embargo, fue el único constituyente del agua subterránea directamente atribuible a los desechos que excedió el estándar primario para agua potable fijado por la EPA. De 50 ug/l (modificado en enero de 2001 a 10 ug/l) La concentración de arsénico disuelto fue mayor que este estándar en 4 de los 36 pozos muestreados y alcanzó un valor máximo de 280 ug/l.
NOTA FINAL
Este informe pretende dar cuenta, con cierta objetividad (una objetividad completa no es nunca posible) de los peligros que puede entrañar la (potencial) liberación de arsénico como producto de la actividad minera. Es, por cierto, necesariamente incompleto, pues es sumamente abundante la literatura y variados los enfoques y perspectivas desde los que puede abordarse el tema. Sin embargo, pretende ser un aporte, en esta singular circunstancia que como comunidad estamos atravesando. Con cierta ingenuidad podríamos pensar que el hecho de enfrentarnos a situaciones de esta complejidad nos hará salir fortalecidos, cualquiera sea el devenir de los acontecimientos, tan sólo por haber tomado la decisión de no ser espectadores. Pero esto es, definitivamente, ingenuo. En cambio, es más realista y también altamente probable creer que seremos capaces de estar prevenidos y actuar en consecuencia si en el futuro se producen situaciones semejantes, aún no estén forzosamente relacionadas con la minería. Esto es, como mínimo, a lo que deberíamos aspirar.
(*) Ingeniero Forestal, Profesor titular de la Universidad Nacional de la Patagonia San Juan Bosco.
Referencias:
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Arehart C.B., S.L.Chryssoulis y S.E. Kessler. 1993. Gold and arsenic in iron sulfides from sediment-hosted disseminated gold deposits- implications for depositional processes. Economic Geology and the Bulletin of the Society of Economic Geologists 88:171-185.
Azcue J. M. y J. O. Nriagu. 1995. Impacts of abandoned mine tailings on the arsenic concentration in Moira Lake, Ontario. Journal of Geochemical Exploration 52:81-89.
Baur B.H. y Honishi 1969 Arsenic. En K. H. Wedepohl (Ed) Handbook of Geochemistry. Springer-Verlag, Berlín. 33-A-1-333-0-5.
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